Introduction à la biologie des chauves-souris

Longévité

      Comparativement à leur taille (et à leur métabolisme rapide), les chauves-souris bénéficient d'une longévité exceptionnelle. En Amérique du Nord, la durée de vie moyenne de la grande chauve-souris brune (Eptesicus fuscus) a été estimée à 15 ans et quelques espèces baguées ont pu être recapturées 20 ans après leur première capture (Findley, 1993). Leur secret de jeunesse réside-t-il dans l'hibernation?

      Les chauves-souris de la zone tempérée, pour la plupart des Vespertilionidés et des Rhinolophidés, hibernent durant la période hivernale. Les espèces du genre Myotis peuvent entrer dans un état de torpeur (ou dormance) dès la fin septembre et jusqu’au mois d'avril si les conditions restent défavorables (température de l'air sous le seuil des 10°C et trop peu d'insectes à se mettre sous la dent). En restant active quatre mois par an, une chauve-souris de 20 ans aura seulement accumulé huit ans d'activité métabolique (Findley, 1993), mais ceci n'explique pas tout.

      En effet, les microchiroptères présents sous les tropiques n'hibernent pas et pourtant, trois espèces (Carollia perspicillata, Myotis nigricans, Artibeus jamaicensis) ont été retrouvées sept ans, 10 ans, voire 18 ans après leur première capture au Costa Rica et au Panama. La durée de vie des chauves-souris tropicales n'est pas bien différente des chauves-souris arctiques. La deuxième explication possible: Les chauves-souris ont un très faible taux de mortalité comparé à de nombreux mammifères de même taille (Findley, 1993). Une trop grande pression de prédation augmenterait drastiquement ce taux de mortalité. Il semblerait donc que voler soit un moyen relativement efficace pour échapper aux prédateurs.

Mortalité et taux de survie

      En milieu tropical, le taux de survie annuel des chauves-souris à l'âge adulte a été estimé entre 50 et 80 % des naissances. Pour des rongeurs de taille comparable, ce taux serait réduit à une marge comprise entre cinq et 45 %. Le taux de survie élevé des chauves-souris est comparable à celui des  mammifères de grande taille (Findley, 1993).

      Le plus fort taux de mortalité chez les chauves-souris survient avant l'âge de un an (la plus jeune cohorte). En milieu tempéré, les nouveaux nés fraichement sevrés (après trois à quatre mois) doivent apprendre à voler rapidement et chasser efficacement afin d'accumuler les réserves de graisse indispensables à leur première hibernation. Les nouveaux nés sont aussi plus vulnérables aux prédateurs nocturnes, tels que les chouettes et les hiboux (mais aussi les serpents en milieu tropical). Néanmoins, il est peu probable qu'une forte pression de prédation s'exerce sur les chiroptères de manière générale. Les comportements de prédation sur les chauves-souris sont rarement observés dans la nature par les chiroptèrologues et il existe encore trop peu d'information à ce sujet pour être en mesure d'en déterminer l'influence sur le taux de mortalité des chauves-souris (Findley, 1993).

Fécondité

Gestation et soin des juvéniles

Dans le temps et l'espace

 

Références:

  • Findley J.S. (1993) Bats. À community perspective. Cambridge University Press, New York, 167 pp.

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